Günter Schabowski

November 9, 2009

The new regulations regarding travel from East Germany to the West were announced at an international press conference, and the man who announced the new rules was Günter Schabowski. An interesting and oft-told story about this conference is that Schabowski was not properly briefed on the rules, and thus gave the incorrect answer to the question about when the new rules were supposed to take effect. “As far as I know,” he said, “this is effective immediately.” That was incorrect, which is why the border guards were not prepared for the hundreds of people who showed up at the wall checkpoints.

I’ve been listening to an interview with Schabowski conducted in April of 2009. It’s quite interesting. Partial transcript below:

GS: Das ist ein Titel mit dem ich nicht ganz einverstanden bin. [..] Es sieht so aus, als hätten wir eine reihe gute dinge gemacht und dann eine reihe schlechte Dinge und haben die sich gegeneinander gewogen so wurden sie gewogen und dann kommt man zum Schluss „Also letztlich war es negativ.“ Das ist ein falsches Bild der DDR. Die DDR ist nach einem falschen Rezept gebaut worden, errichtet worden.

Und die Fehler die denn also fur das Ende verantwortlich [sind]… die liegen schon in dem Grundrezept.

Und das Grundrezept ist sozusagen, eigentlich ein Ökonomisches Prinzip. Un zwar, die Vergesellschaftung des productiven Kapitals wie das so schön bei Onkeln[?] Marx heißt.

Also und das war der Schritt der Zwangläufig über zehn, zwanzig, oder vierzig Jahre ins verderben führen musste.

Interviewer: Kulminierend viellecht in der Frage: Was ist ein System eigentlich wert, das seine Bürger dann, wenn sie das Land verlassen wollen, tot schießt?

GS: Ja, das ist eine der Konsequenzen. [..]

Das diese Ausgangspunkt den ich schon nannte, also die Vergesellschaftung, führt also zu einer Wirtschaft die nie sozusagen die Ziele realisieren kann die dieses Politische System sein Bürgern verheisst, und daraus resultiert zum Beispiel, also eine permanente unzufriedenheit der Menschen. Und dann wächst daraus ein anderes Unterdrückungsprinzip. Zum Beispiel das Prinzip Stasi. Wenn man ein Volk ständig zur Ordnung rufen muss, und aufpassen muss, dass es nicht irgendwie ausartet in contra-revolutionäre Handlung, dann braucht man eben ein Instrument wie die Stasi, sozusagen. Also die Ökonomie führt letztlich auch die Umvolkung der Ökonomie also zu einer solchen institution wie der Staatsicherheit der massenhafte Bespitzelung der Menschen.

My translation:

GS: That’s a title that I don’t completely agree with. It makes it look like we had a certain set of good policies and a certain group of bad policies, and we weighed them against each other and came to the conclusion, “OK, in the end it was negative.” But that’s the wrong way to think about the DDR.

The DDR was built from a flawed foundation. The mistakes that were responsible for the end were already there at the foundation. This foundation was, basically, an economic principle: the collective ownership of productive capital, as Uncle Marx put it so beautifully[?]. And it was this step that, over ten, twenty, forty years, would inevitably lead the system to ruin.

Interviewer: So then a culminating question is, what is a system really worth that, when its citizens attempt to leave, would shoot them dead?

GS: Right, that’s one of the consequences. [..] The fact is, this starting point that I talked about before, collective ownership, leads to an economy that can never achieve the goals that it has promised to its citizens, which in turn leads to a state of permanent dissatisfaction. And from that comes another principle: suppression.

When you have to constantly call people to order, and watch that their dissatisfaction doesn’t somehow lead to counter-revolutionary action, then you need something like the Stasi (secret police). So it was the economy that led to the institution of the Stasi and the widespread surveillance of citizens.

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Okay that’s all I’ll probably post on Berlin today. There were parts of the interview that I definitely did not understand, but I did my best on this one.

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